Bill Bryson groeit op in de jaren vijftig in Amerika. Hij beziet de wereld om hem heen met de naïeve blik van een jongen die ervan overtuigd is dat hij van een andere planeet komt. En wie kent dat gevoel niet? Het idee er niet bij te horen of op zijn minst zeker te weten dat je ouders niet je echte ouders zijn? Bij Bill gaat dat nog iets verder, hij is er van overtuigd een superheld te zijn, achtergelaten op de aarde nadat zijn oorspronkelijke planeet ontploft was. Zijn ouders zijn zo gehypnotiseerd dat ze denken dat hij hun zoon is. Maar hij weet wel beter.

Bill Bryson groeit op in de jaren vijftig in Amerika. Hij beziet de wereld om hem heen met de naïeve blik van een jongen die ervan overtuigd is dat hij van een andere planeet komt. En wie kent dat gevoel niet? Het idee er niet bij te horen of op zijn minst zeker te weten dat je ouders niet je echte ouders zijn? Bij Bill gaat dat nog iets verder, hij is er van overtuigd een superheld te zijn, achtergelaten op de aarde nadat zijn oorspronkelijke planeet ontploft was. Zijn ouders zijn zo gehypnotiseerd dat ze denken dat hij hun zoon is. Maar hij weet wel beter.

Toch is dat niet zozeer waar dit boek over gaat. Het is geen superheldenjongensboek maar een volwassen roman over het leven in de V.S. gezien door iemand die er maar weinig van begrijpt. En hoe valt het ook allemaal te bevatten, de regels die op school gelden en zo anders zijn dan de regels thuis. Zo dat je op school niet weet wat je moet vragen als je naar de wc wilt.

De hoofdstukken in dit boek gaan over tv, auto’s, stripverhalen, superhelden, vermaak en snoepgoed. Maar ook over atoom- en waterstofbommen. De volstrekt achterlijke plannen voor toepassingen hiervoor om bv. het Great Barrier Rif op te blazen of het opnieuw scheppen van het Panamakanaal. En over de twee grootste gevaren aller tijden: het communisme en de jeugd. De manier van omgaan met deze gevaren illustreert hoe achterlijk (een groot deel van) Amerika was. Hoe dit land dreef, en drijft, op angst, grootheidswaanzin en naïviteit. Niet alleen achteraf gezien.

Gelukkig brengt dit land ook geniale schrijvers voort die in staat zijn tot zelfspot en liefde. (Al is het wellicht een teken dat de auteur tegenwoordig in Engeland woont.)

In het boek worden historische feiten beschreven aan de hand van hilarische beschrijvingen van het dagelijkse gezins- en schoolleven (kidsland).

De jaren vijftig zijn een keerpunt in de geschiedenis van Amerika. De welvaart is zo hoog dat iedereen, dat wil zeggen de blanke middenklasse en hoger, genoeg geld heeft om comfortabel te kunnen leven. In plaats van daarvan te genieten door minder hard te gaan werken gaan ze grotere en meerdere exemplaren aanschaffen van de spullen die ze al hadden: auto’s, stereo’s, koelkasten en dergelijke. Vrouwen moeten ook gaan werken om dit alles te kunnen bekostigen en Amerika raakt in een spiraal van steeds meer werken en consumeren. De welvaart stijgt maar het geluksgevoel daalt. Tevreden rust verandert in opgejaagdheid.

Filialen van hotels, winkelketens en restaurants verrijzen. Steden gaan steeds meer op elkaar lijken. Oude panden, kleine winkeltjes, unieke (streek)producten, bomen en bioscopen moeten het veld ruimen. Parkeerterreinen, moderne gebouwen, bedrijven, motels, reclameborden en winkelcentra komen ervoor in de plaats.

De auto krijgt steeds meer ruimte en voorrang. Buren die voorheen buiten een praatje maakten, kinderen op fietsen, oude mannetjes op veranda’s, je ziet ze niet meer. Iedereen zit binnen of heeft het druk.

Denk niet dat dit een heel somber boek is. De beschrijvingen van het gezins- en schoolleven van Bill zijn hilarisch. Regelmatig moest ik het boek wegleggen omdat er tranen in mijn ogen stonden. Hardop voorlezen wordt aangeraden maar is moeilijk vanwege die tranen. Dit boek is een absolute aanrader, niet alleen voor iedereen die meer van de geschiedenis van Amerika wil weten maar voor iedereen die graag een geweldig boek leest.

(28-07-07)

mirjam vaes

Het wonderbaarlijke leven van de Thunderbolt Kid,Bill Bryson
ISBN: 9789047100690

Recent

13 juli 2018

Een oer-Vlaams bestaan, maar dan anders

Over 'Kroniek van een verzonnen leven' van Charles Ducal
11 juli 2018

Een ongrijpbare Kretenzische vrijheidsstrijder

Over 'Kapitein Michalis' van Nikos Kazantzakis
10 juli 2018

Het Koplandsiaans minuscule is de kracht in deze bundel

Over 'Houdingen' van Sylvie Marie
9 juli 2018

Nederland komt uit het buitenland

Over 'Rivierenland' van Sunny Jansen (auteur), Martin van Lokven (fotograaf)
6 juli 2018

Kaf maar gelukkig ook koren

Over 'De geur van miljoenen' van Merijn de Boer